La pandemia di COVID-19 ha cambiato per sempre il modo di fare scuola o, più precisamente, l'ha trasformato grazie a dedizione, talento e tecnologia.

Nel 2020 le scuole di oltre 100 paesi hanno chiuso le porte per arrestare la diffusione del coronavirus, interrompendo l'istruzione per quasi un miliardo di studenti in tutto il mondo. Per quei fortunati che potevano utilizzare la tecnologia e i progressi dell'e-learning, l'istruzione domiciliare ha sostituito l'aula scolastica.

Ma, a differenza delle precedenti revisioni dei corsi e dei programmi di studio, l'adeguamento doveva essere immediato.

"È stata una corsa folle", ricorda Stephanie Keenoy, insegnante e sovrintendente presso Achievement First, una rete di 41 charter school pubbliche negli stati americani orientali del Connecticut, New York e Rhode Island.

"Il venerdì abbiamo dovuto prendere la decisione di chiudere tutte le nostre scuole e per lunedì dovevamo aver pronto un piano di come avremmo continuato a insegnare ai nostri 15.000 studenti, naturalmente senza rinunciare all'eccellenza."

Stephanie Keenoy

Stephanie Keenoy

Per Achievement First, la posta in gioco durante il lockdown era alta. Molti dei bambini della loro rete scolastica provengono da minoranze o da situazioni socioeconomiche problematiche e non hanno accesso alla tecnologia o a Internet.

Coinvolgerli e farli continuare a imparare era di estrema importanza, spiega Mel Oliveros, Senior Director of IT di Achievement First durante la pandemia.

"Il nostro bacino di utenza sono principalmente bambini afro-americani e latino-americani. Sappiamo che, anche prima del COVID, un solo giorno di scuola perso poteva avere effetti a lungo termine."

La comunità scolastica si è rivolta al reparto IT per avere delle risposte. Nel suo ruolo di Vice President of Technology, Marques Stewart ha ricevuto l'incarico più difficile di tutta la sua carriera: dirigere il suo team di meno di 20 persone per fornire a circa 2800 membri dello staff e 15.000 studenti, distribuiti in tre stati, l'accesso a una tecnologia essenziale che molti di loro non avevano mai utilizzato prima.

Marques Stewart

Marques Stewart

Emozioni e dubbi

Le soluzioni iniziali erano tutto fuorché tecnologiche: si trattava di risolvere problemi di semplice logistica e di prendere rapidamente le decisioni.

Nel momento in cui si sono resi conto che la scuola sarebbe stata online, i membri del team IT di Achievement First hanno acquistato migliaia di Chromebook e dongle MiFi prima che le scorte si esaurissero.

Bambino che gioca con i Chromebook

Insieme ai team delle singole scuole hanno messo insieme l'inventario di laptop, li hanno disinfettati, aggiornati e preparati per l'uso a casa.

Questo comportava installare software familiare come Google Meet, Google Classroom e Documenti Google e programmi mai usati prima a livello di stato.

Una delle sfide più grandi è stata quella di distribuire i dispositivi alle scuole. Camion per traslochi sono corsi in Connecticut e a Rhode Island, mentre squadre di due persone hanno coperto le aree di New York City, dove le scuole erano inaccessibili a causa dei contagi in crescita. I garage privati sono diventati magazzini improvvisati, da cui i dispositivi venivano recapitati nelle case.

"Siamo riusciti a fare tutto ma è stato molto, molto difficile", ha dichiarato Stewart.

La stanchezza era tanta, tante le emozioni e tanti i dubbi. Si trattava di una corsa contro il tempo.

Tutti online: in tre settimane il team IT ha configurato l'intera rete di studenti e insegnanti per la didattica a distanza.

Mel Oliveros mentre dà istruzioni da remoto

Mel Oliveros dà istruzioni da remoto

Risoluzione dei problemi e soluzioni ibride

Il lavoro di un professionista informatico non finisce con il completamento della configurazione. Durante la pandemia, ogni giorno si presentavano gli inevitabili problemi legati all'hardware, al software e all'accesso a Internet.

Il reparto IT ha così preso il posto della scuola come primo punto di contatto per genitori e tutori.

Il team ha risposto fornendo un efficiente sistema di gestione delle richieste di assistenza, il supporto telefonico individuale e le risorse, nonché una serie di Domande frequenti che avevano lo scopo di rendere più semplice il lavoro da remoto; tutto questo andava ad aggiungersi al normale carico di lavoro.

Ma le sfide non erano ancora finite.

In autunno alcuni studenti sono rientrati in classe; di conseguenza, gli insegnanti dovevano far lezione ai ragazzi in presenza e a quelli a casa, spesso contemporaneamente.

Achievement First aveva bisogno di un nuovo modello ibrido. Ancora una volta, il team IT ha studiato la tecnologia disponibile e ha escogitato una soluzione rapida.

"Abbiamo installato videocamere e schermi nelle aule e abbiamo spiegato agli insegnanti come connettersi agli studenti che erano ancora in remoto" racconta Oliveros.

È stato un successo immediato.

Bambini che partecipano a una lezione virtuale

"Nel momento in cui la connessione video è partita, i volti dei bambini sullo schermo si sono illuminati al vedere i compagni a scuola. Credo che sia stato emozionante per loro rivedere la loro aula."

Stewart sorride ancora mentre riguarda il video.

"Mi ha fatto sentire molto fiero del lavoro che abbiamo svolto. I bambini hanno potuto vedere la tecnologia all'opera e il sentimento che hanno provato in quel momento è stato di puro stupore e ammirazione.

Ci siamo inventati modi per fare cose folli che non avevamo mai fatto prima, ma ne è valsa la pena perché quei bambini hanno potuto ricevere un'istruzione."

Una ragazza studia usando un laptop

Non sopravvivere ma prosperare

Stewart pensa che l'emergenza COVID abbia offerto ai membri del suo team l'opportunità di mostrare che tengono agli studenti e ai loro risultati scolastici tanto quanto gli insegnanti.

È stata una bella sensazione vedersi riconosciuti, dal momento che i professionisti dell'IT sono spesso invisibili.

"Prima il nostro ruolo era marginale, mentre quest'anno è stato di primo piano" dice.

"Sono fiero della flessibilità, dell'ingegnosità e del duro lavoro che il team ha profuso per rendere possibile questo anno scolastico. Siamo stati sotto pressione come spero non accada mai più."

Quando ci ripensa, Keenoy riflette che i 18 mesi passati sono stati "i più duri e i più difficili" dei suoi 18 anni di carriera. Ma chiama "supereroi" i membri del team dell'IT.

Le nostre scuole non avrebbero potuto funzionare l'anno scorso senza il nostro reparto IT. È grazie a loro che i bambini, gli insegnanti, le famiglie e i dirigenti hanno potuto ricevere ciò di cui avevano bisogno.

La comunità scolastica non è semplicemente sopravvissuta, è prosperata. La partecipazione virtuale è rimasta stabile al 98-99%: quando l'anno scorso lo staff di Achievement First ha misurato il coinvolgimento degli studenti, è rimasto di stucco.

"È aumentato in un anno in cui la maggior parte degli studenti partecipava da remoto", ha commentato Keenoy. "I nostri studenti sono di fatto cresciuti dal punto di vista scolastico.

L'anno scorso hanno ricevuto un'eccellente istruzione e ne sono davvero riconoscente."

Bambina con un Chromebook

Colmare il divario grazie alla tecnologia

Ora che il nuovo anno scolastico è iniziato, si spera che i ragazzi possano continuare a frequentare in presenza.

Ma Stewart ritiene che il grande ruolo svolto dalla tecnologia durante la pandemia di COVID-19 continuerà a espandersi, con un misto di didattica in presenza e a distanza che diventerà la norma.

"Ci sono sicuramente dei vantaggi a frequentare in presenza e a partecipare alla comunità scolastica. Ma la tecnologia ha dimostrato che non è l'unico modo. Che è possibile fare comunità e creare connessioni."

"Possiamo utilizzare la tecnologia in modo creativo per colmare il divario nell'istruzione. E io credo che questa consapevolezza ci abbia aperto gli occhi."

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